Very large ethane carriers (VLECs): Un nuevo tipo de buque a punto de nacer para el transporte de etano en grandes cantidades

Un reciente informe de Lloyd’s Register (LR) analiza los aspectos comerciales, regulatorios y técnicos de un tráfico marítimo emergente, el transporte de etano licuado en grandes cantidades. El etano es un gas valioso para la producción industrial de etileno, PVC y otros productos químicos.

El estudio parte del análisis de que la producción potencial de etano en los EEUU, como subproducto de la extracción de shale gas, actualmente infrautilizado. Existe un potencial para exportar 1 millon de toneladas de etano, lo que podría dar empleo a buques con una capacidad total de 180.000 m3 para su exportación a Europa, otros 320.000 m3 para exportaciones al sur de Asia y otros 320.000 m3 para exportaciones a China a través del Canal de Panamá. Un total de 820.000 m3 de capacidad de transporte.

Hay ya en marcha proyectos para vender y transportar todo ese etano, para lo que se pretende construir buques con una capacidad de 80.000 m3, que se ha dado en llamar Very large ethane carriers (VLECs).

Leonidas Karistios, director global de tecnología de gas de LR, afirma que hasta ahora el etano licuado se ha transportado en buques LPG con tanques de tipo C, cuyo tamaño máximo viable parece estar en unos 40.000 m3. Para construir buques de 80.000 tpm puede que sean necesarias otras tecnologías de contención, en las que ya está trabajando LR, para asegurar que estarán disponibles para cuando se materialice la demanda de estos buques a los astilleros. “Nuestro trabajo es ayudar a quienes pretendan participar en el comercio marítimo de etano a tomar las mejores decisiones comerciales, aportando las mejores soluciones tecnológicas para permitirles cumplir toda la normativa de seguridad aplicable”.

Para ello, LR está trabajando con fabricantes  de tecnologías de contención, como GTT, así como con fabricantes de motores, como MAN, ya que se prevé que los VLECs puedan utilizar el gas evaporado de su carga como combustible, como también hacen los metaneros. En principio se pretende tener las tecnologías necesarias disponibles para entregar un buque en junio de 2016, si hubiese damanda para el mismo.

El informe de Lloyd’s Register: “Seaborne ethane: A report into the commercial need and technical requirements for very large ethane carriers” puede descargarse aquí.

(4-9-14)